癌症是一種免疫失調所引發的疾病。人體的免疫系統負責維護身體的健康,對抗外來入侵的病菌,同時也清除體內不正常增生的癌細胞。免疫系統重要成員包括樹突細胞、T細胞、B細胞、自然殺手細胞等,各有所司,有些負責巡邏與啟動免疫警報、有些負責清除微生物和癌細胞。然而,當身體老化或因為壓力或憂鬱而造成免疫功能衰退,無法控制的癌細胞就會逐漸長成為一團癌細胞組織,也就是所謂的惡性腫瘤或癌症。傳統的癌症治療包括手術切除、化學藥物治療〈化療〉及放射照射治療〈放療〉,而免疫療法則是屬於第四種治癌方式。其中,手術切除和放療都是屬於局部〈腫瘤部位〉治療,容易會有殘留癌組織〈肉眼或儀器無法偵測的微少癌組織或細胞〉,造成日後腫瘤復發或轉移。因此,非早期的癌症病患通常需要追加化療和免疫療法,來根除這些殘存的癌細胞,增加治癒率。然而化療的嚴重副作用所帶給病人心理和身體上壓力、免疫力下降、以及抗藥性癌細胞的問題,使得越來越多研究轉向使用副作用甚少的免疫療法來為完整的癌症治療把關。

癌症免疫療法〈Cancer Immunotherapy〉的主要概念,就是透過提升患者自己的免疫立去對抗癌細胞。近30年來,癌症免疫療法的治療成果令人驚喜,科學家們的研究逐漸解開免疫系統與癌細胞之間謎樣的關係,今日我們已可藉著多種方式驅動強化自己的免疫系統,包括癌症治療疫苗、免疫調節激素、和免疫細胞療法等安全有效地醫治癌症。這不禁讓人重新回憶起一百多年前,首次使用免疫療法成功治癒癌症病人的William Coley醫師,當時他在一名無法開刀且絕望的癌症晚期病患身上注射減毒無傳染力的細菌液,希望藉著激發病人的自體免疫反應來控制癌症。注射後病人果然如預期般全身顫冷和發燒,幾天後奇蹟發生了,病人身上的腫瘤逐漸消失,三個月後竟然完全治癒!之後Coley醫師使用這些細菌「疫苗」治療了將近1000名癌症病人,其中有超過500名病人的腫瘤幾乎完全消失。

癌症免疫細胞療法說明圖

 
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